1950年,納許拿到普林斯頓大學博士,年方22歲,博士論文只有薄薄28頁,卻提出了一個後來被稱為「納許均衡」(Nash equilibrium)的極重要概念,對當代賽局理論發展影響極為深遠。

「納許均衡」最著名的例子就是「囚徒困境」(Prisoner’s Dilemma):一個案子的兩名嫌犯被分開偵訊,警官分別告訴兩名嫌犯,如果兩人均不招供,將各被判刑1年;如果你招供,而對方不招供,則你將被判刑3個月,而對方將被判刑10年;如果兩人均招供,將均被判刑5年。於是,兩人同時陷入招供還是不招供的兩難處境。兩個囚犯符合自己利益的選擇是坦白招供,因此被判5年,原本對雙方都有利的策略──不招供而均被判刑1年──就不會出現。這樣的結局就是「納許均衡」,也叫「非合作均衡」(non-cooperative equilibrium)。

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