進化論是理論還是事實?

摘錄自: 美國科學院、美國醫學科學院 (National Academy of Science, National Academy of Medicine USA)著 曉實譯(美國科學院出版社 National Academy Press 2008年1月出版) 英文原版可以從這裡下載﹕ http://www.nap.edu/catalog/11876.html

 進化論是理論還是事實?二者都是。但為了回答這個問題,我們需要更加深入地探討一下“理論”和“事實”的涵義。在日常生活中,“理論”通常是指直覺或者猜測。當人們說,“我有個理論來解釋這到底是怎麼回事兒,”他們通常從支離破碎或模棱兩可的證據中做出結論。

理論的科學定義和這個詞在日常生活中的意思差別很大。它是指對於自然界某一現象的全面解釋,這種解釋由大量的經驗證據所支持。 許多科學的理論堅如磐石,不大可能被任何新的證據所撼動。比如說,不可能會有新的證據證明地球不是圍繞著太陽旋轉(日心說),或者生物體不是由細胞組成(細胞學說),物質不是由原子組成,或者地球表面不是被分割成在地質年代裡移動的固體板塊(板塊構造理論)等。

就像這些猶如基石的科學理論一樣,進化論被無以數計的觀察結果和實驗數據所支持,所證實,科學家們堅信,新的證據不可能推翻進化論的基本構想。然而,像所有的科學理論一樣,隨著新的科學領域的出現,隨著新技術使得以前不可能進行的觀察和實驗變為現實,進化論也將不斷地加以完善。 科學理論最重要的性質之一,就是它能夠對還沒有觀察到的自然事件或現象作出預測。

比如,萬有引力理論預測了物體在月球和其它行星上的表現,很久以後,宇宙飛船和宇航員的實際活動證實了這一預測。發現“大淡水魚”的進化生物學家預測,在3億7千5百萬年古老的沉積岩中,有可能找到介於魚類和有肢陸地動物之間的動物化石。他們的發現證實了基於進化理論的預測。對於預測的證實也反過來提高理論的可信度。 在科學中,“事實”通常是指觀察、測量或其它形式的證據。重要的是,這些證據應當能夠在相似的條件下重複發生。科學家還用“事實”這個詞來指經過千錘百煉的科學解釋,對於這些解釋,已經沒有任何必要的理由繼續檢驗,或者尋找新的實例加以反駁。

就此而言,過去發生的和正在繼續的進化就是科學事實。由於支持進化論的證據如此強大,科學家們不再質疑進化是否發生過,或是否仍然在繼續之中。與此相反,他們積極開展進化機理的研究,弄清楚進化發生的速率有多快,以及其它有關的問題。